En kinesisk banbrytare. Så kan man utan tvekan beskriva Cheng Ji (till vänster) Foto: COPYRIGHT CORVOS/GIANT-ALPECIN

Cheng Ji – kinesisk pionjär i Europa

Tidningen CyklaKina är världens största land och bara i Beijing finns det uppemot sju miljoner cyklar. Tittar man bland världseliten saknas det dock representanter från det stora landet i öst. Men det finns ett undantag. När Cheng Ji startade i Vueltan 2012 blev han den första kinesen någonsin som deltog i ett av de tre stora etapploppen i världen.

Han tänkte först satsa på löpning och var sedan inne på längdskidor. Men till slut blev det cykling för idrottstalangen från Harbin i nordöstra Kina. Ett bra val skulle det visa sig. Redan som 18-åring fick han nämligen chansen att komma till Europa för att tävla.

– Shimano China hade inlett ett samarbete med holländska Skil-Shimano (nuvarande Team Giant-Alpecin) under 2006 och året efter fick jag möjlighet att komma över till Europa, säger Cheng Ji.

En ny kontinent, nya människor och nya kulturer. Flytten till Europa blev en stor kontrast för honom.

– Ja, det var lite läskigt och mycket nervöst. Allt var så annorlunda. Förutom att det var en helt annan nivå på tävlingarna, var ju kulturerna helt olika – maten, språket, vädret, ja allt. Plus att man självklart saknade sitt hemland periodvis.

De första åren var han mest en parentes bland de många proffscyklister som finns runt om i Europa. Och när han i kraschade allvarligt i Polen Runt 2011 var det många som räknade bort honom helt. Men trots att han demolerade sitt vänstra ben helt och knappt kunde gå eller cykla flera månader efter olyckan var det den kraschen som blev en vändpunkt i karriären.

– Jag skulle visa att jag kunde komma tillbaka och med stöd från laget och vänner lyckades jag. 2012 tog jag mig igenom hela Spanien runt (Vueltan) och kunde även hjälpa laget på många etapper, säger han.

Det var också då han blev historisk som den första kines någonsin att starta i något av de tre Grand Tour-loppen. De kommande två åren tog han sig igenom de två andra. 2013 genomförde han Giro d’Italia och 2014 Tour de France. Något som har väckt stor uppståndelse i hemlandet. Framför allt under Tour de France i fjol när ett kinesiskt media-team följde Cheng Ji de tre veckorna på touren.

– Det var väldigt mycket mediebevakning. Det kinesiska media-teamet följde oss på nära håll. Dessutom var det ju alla annan media, och det är inte lite under världens största cykellopp. Självklart kände jag mycket press och krav. Inte minst då vi har en av världens bästa spurtare i laget, vilket innebär att vårt lag behöver ta ansvar för att köra in utbrytningar. Och det var därför jag var där, det var min roll, säger Cheng som har fått smeknamnet Breakaway killer.

Men trots bevakningen av Cheng Jis eskapader i Europa har cyklingen ännu inte fått sitt stora genombrott i Kina.

– Även om det gav en hel del uppmärksamhet när jag cyklade touren är landsvägscykling fortfarande inte så populärt. Och vanligt folk vet inte vem jag är. Kina är bäst på bancykling, särskilt kvinnorna, och det är det som är mest intressant för invånarna. Det finns även några bra damer inom mountainbike, säger Cheng Ji.

Vad är det som gör att just du har lyckats?

– Tålamod och jag har varit stark mentalt. Det har varit många års hårt arbete och det gäller att inte ge upp.

 

I framtiden hoppas han att han får sällskap av fler kineser inom den europeiska toppcyklingen.

– Jag hoppas att min erfarenhet kan bevisa att det är möjligt, avslutar han.

Endast registrerade medlemmar kan posta kommentarer.
Registrera dig här eller logga in ovan.